¿Puede convertirse la pandemia del coronavirus en el gran nivelador de las desigualdades?

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Desigualdad Global/Foto ilustrativa: Pinterest.

Romaric Godin - ¿Puede convertirse la pandemia del coronavirus en el gran nivelador de las desigualdades?
Romaric Godin/VoxEurop

A medida que los mercados bursátiles se desploman y la crisis golpea a las empresas, puede plantearse la cuestión de si el coronavirus puede reducir indirectamente, como las grandes pandemias del pasado, las desigualdades. Pero la política tendrá la última palabra.

El 11 de marzo, el brote de coronavirus Covid-19 se convertía en pandemia. Dicha pandemia se extiende en un mundo en el que, salvo pocas excepciones, las desigualdades han aumentado enormemente. Junto con el cambio climático, se trata del principal desafío de la próxima década. Ahora bien, las grandes epidemias son fuerzas históricamente poderosas de la redistribución de la riqueza y la reducción de las desigualdades.

De ahí la pregunta, ¿puede el coronavirus llevar a un reequilibrio masivo y al final de lo que Thomas Piketty llama la era de los neopropietarios?

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Imagen de Epinal durante la peste negra de 1348. © AFP

Los ejemplos de reequilibrio de fortunas vinculados a una pandemia se toman de los períodos precapitalistas. El mejor ejemplo es el de la peste negra de 1347-1348. En su libro The Great Leveler – Violence and the History of Inequality, publicado en 2017 por Princeton University Press, el historiador conservador Walter Scheidel describe el fenómeno.

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Historia: La peste negra/El Confidencial.

Esta terrible epidemia la provocaba una bacteria, la Yersinia pestis, que se originó en los confines del desierto de Gobi y se propagó en las pulgas de las ratas por toda Asia. Llegó a Europa en 1347, en los barcos genoveses que comerciaban entre Italia y Crimea. En dos años, la epidemia mató entre el 25 y el 45% de la población europea. La sangría fue tal que un país como Inglaterra, en las fronteras de aquella época, sólo recuperará su nivel de población anterior a la peste negra a principios del siglo XVIII, 450 años después…

El efecto de esta sangría en la economía y en las desigualdades fue considerable. Para entenderlo, es importante recordar que la economía de la época se basaba en gran medida en la agricultura. El capital de la época era, en primer lugar, la propiedad de la tierra, y el trabajo era también, en gran medida, la explotación de la tierra. Durante los siglos XII y XIII, lo que Jean Gimpel llamó « la revolución industrial de la Edad Media » (mejor acceso a la energía, mejor aprovechamiento de los caballos de tiro, nuevas técnicas de siembra y cosecha) permitió mejorar las técnicas de cultivo y aumentar la productividad del capital de la tierra. La población aumentó bruscamente ya que la tierra pudo entonces alimentar a más personas.

Así, a principios del siglo XIV existía una situación favorable para el capital-tierra: la mano de obra era abundante y menos necesaria, y por consiguiente muy barata, mientras que la tierra ofrecía generosos rendimientos. En realidad, la situación ya había comenzado a deteriorarse con un cambio climático que afecta a los rendimientos y provoca una desaceleración de la productividad. Pero es el trabajo lo que se ajusta por el coste. En la primera mitad del siglo XIV, la situación de las masas trabajadoras se deterioró y las desigualdades aumentaron aún más a favor de los nobles terratenientes. La peste negra cambió profundamente esta situación.

El repentino descenso de la población crea un desequilibrio inmediato a favor del trabajo. La peste no afecta al capital, la tierra. Sin embargo, hay menos mano de obra para su explotación. Demasiado capital, poca mano de obra: el rendimiento de la tierra disminuye y el costo de la mano de obra aumenta. Los salarios se dispararon. Tanto es así que en 1349, la Corona inglesa tuvo que recoger en su Ordenanza de Labradores que los salarios se fijaran en el nivel de 1346. Una congelación de salarios que tendrá poco efecto. Los cálculos de los economistas apuntan a un fuerte aumento de los salarios en toda Europa hasta mediados del siglo XV.

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El Gran Nivelador. Violencia e Historia de la Inequidad desde la edad de piedra hasta el siglo 21. Walter Scheidel. Princeton UP, 2017. © DR

Este fenómeno redujo las desigualdades. El coste del mantenimiento de la tierra se hizo más alto y los excedentes fueron a los pequeños propietarios. En Inglaterra, Walter Scheidel describe un fenómeno de desclasificación de las clases de terratenientes después de la peste negra, cuando el rendimiento de la tierra se redujo entre un 30% y un 50%. El trabajo de Guido Alfani sobre un índice Gini (un índice que mide la brecha entre las rentas más altas y las más bajas, siendo 1 el nivel máximo de desigualdad), reconstruido en el Piamonte, muestra una caída del índice de 0,45 a 0,31 entre 1300 y 1450, y luego un aumento con un retorno a 0,45 alrededor de 1650. El fenómeno puede observarse también en otras ciudades italianas.

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Estatua de bronce de Etienne Marcel, en París.

Este movimiento no estuvo exento de dificultades. Las clases dominantes utilizarán todos sus poderes extraeconómicos para contrarrestar el fenómeno. Se ha hecho referencia a la congelación de los salarios decidida en Inglaterra, pero se podría añadir un aumento de los impuestos sobre el trabajo utilizados para financiar las guerras y, por lo tanto, los ingresos adicionales para la nobleza. Esta política antirredistributiva provocaría disturbios: la revuelta de Étienne Marcel en Francia en 1356, la revuelta de los campesinos ingleses en 1381, el movimiento husita en Bohemia y en Alemania a principios del siglo XV con un discurso social igualitario. Poco a poco, sin embargo, las élites recuperaron el control, imponiendo una contra-redistribución gracias al fortalecimiento del estado absolutista, como en Francia, o gracias al desarrollo de la mercantilización de la tierra como en Inglaterra.

Los demás ejemplos presentados por Walter Scheidel, desde la peste antonina del siglo II hasta las epidemias que diezmaron a los pueblos indígenas del Nuevo Mundo en el siglo XVI, siguen el mismo patrón: los estragos de las epidemias en la mano de obra desequilibran el capital a favor del trabajo.

El capital se debilita y las desigualdades se reducen hasta que las nuevas formas de control laboral puedan devolver la ventaja a los propietarios. Walter Scheidel utiliza estos casos para imponer su idea: la paz y la prosperidad son períodos de desigualdad, la guerra y las epidemias son momentos de contracción de la desigualdad. En realidad, sin embargo, la reacción de las élites no siempre es pacífica, ni mucho menos. Más bien, parece que las secuelas de la tragedia dan lugar a intensas luchas entre grupos sociales e ideologías. Y son estas luchas las que determinan el retorno de las desigualdades.

Tomado de MEDIAPART.com

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